ALIMENTATION

Quand commençons-nous à consommer du lait?

Quand commençons-nous à consommer du lait?

Ils trouvent la plus ancienne preuve directe de la consommation de lait chez les humains néolithiques.

Une équipe de scientifiques de l'Université de York (Royaume-Uni) a identifié une protéine du lait appelée β-lactoglobuline (BLG) dans la plaque dentaire minéralisée de sept individus ayant vécu au Néolithique. Il s'agit de la première preuve directe de consommation de lait chez les adultes trouvée dans le monde entier, mais cette découverte soulève de nouvelles inconnues.

Une mutation qui permet de digérer le lait

Naturellement, l'être humain adulte n'a pas la capacité de digérer correctement le lait. En effet, à mesure que le corps grandit, il cesse de produire de la lactase, qui est l'enzyme responsable du traitement du lactose. Seuls ceux qui portent une mutation génétique connue sous le nom de persistance de la lactase (LP) gardent le gène de cette enzyme actif et peuvent digérer le lait tout au long de leur vie adulte.

Cependant, ce processus évolutif aurait dû être très lent, et différentes preuves suggèrent qu'au Néolithique, la fréquence des personnes atteintes de la mutation LP et la capacité de digérer le lait seraient encore très faibles.

On estime qu'un tiers de la population mondiale est porteuse de PL, les fréquences les plus élevées se trouvant en Europe, en Afrique de l'Est, en Afrique de l'Ouest et au Moyen-Orient, où 75% de la population adulte peut digérer le lait sans problème. En fait, la persistance de la LP est considérée comme un exemple très clair de coévolution entre les gènes et la culture, et soutient l'idée que les pratiques culturelles sont capables de modifier notre code génétique.

L'idée est que les populations néolithiques commenceraient à consommer du lait à la suite de la domestication des animaux, idées qui ont été soutenues par diverses preuves archéologiques, par exemple la découverte de résidus organiques dans les céramiques néolithiques qui montrent la présence de divers lipides du Lait. La dépendance accrue vis-à-vis des produits laitiers pendant le néolithique aurait entraîné une sélection naturelle pour la mutation LP au cours des millénaires suivants.

Un biomarqueur parfait

La Β-lactoglobuline est une protéine du lait qui est conservée dans le tartre humain et peut être utilisée pour détecter la consommation de cet aliment dans le passé. Il ne se trouve que dans le lait et ses acides aminés diffèrent également d'une espèce à l'autre, ce qui en fait un biomarqueur parfait.

L'équipe britannique, qui a publié ses résultats dans le magazineSciences archéologiques et anthropologiques, a analysé sa présence chez divers individus ayant vécu en Grande-Bretagne au Néolithique. En outre, ces échantillons provenaient de trois sites archéologiques différents, et les résultats sont les plus anciennes preuves trouvées à ce jour pour la présence de BLG dans la plaque dentaire humaine.

«Le fait que cette protéine ait été détectée dans le tartre d'individus de trois sites néolithiques différents pourrait suggérer que la consommation de produits laitiers était une pratique diététique répandue dans le passé», témoigne Sophy Charlton, l'une des chercheurs participant à l'étude. Comment expliquer ce résultat si, comme nous l'avons dit, il ne semble pas que la mutation permettant la digestion du lactose ait été très répandue au Néolithique? Les auteurs pensent que ces individus consommaient probablement encore de très petites quantités de lait ou de ses dérivés.

"La plupart des personnes qui vivaient au Néolithique seraient tombées malades en consommant du lait, donc une explication pourrait être que ces agriculteurs le transformaient et obtenaient des aliments à faible teneur en lactose, comme le fromage", ajoute l'expert. «Identifier davantage d'individus atteints de BLG peut nous donner plus d'indices sur la consommation et la transformation du lait passées, et améliorer notre compréhension de la manière dont la génétique et la culture ont interagi pour augmenter la persistance de la lactase dans le monde», dit-il.

Une autre piste de recherche prometteuse consisterait à rechercher un modèle de consommation de lait: "peut-être que la quantité de produits laitiers ou d'animaux dont ils sont issus varie également selon le sexe, l'âge ou la position sociale", conclut le chercheur.

Référence: Charlton et al. 2019. Nouvelles connaissances sur la consommation de lait au néolithique grâce à l'analyse protéomique du calcul dentaire. Sciences archéologiques et anthropologiques. https://doi.org/10.1007/s12520-019-00911-7

Source: https://www.muyinteresante.es


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